Met de terugkeer van de eerste reguliere slaaptrein in vijf jaar van NS en ÖBB, zien ook commerciële partijen brood in de revival van de slaaptrein. Eén van de partijen is het Belgisch-Nederlandse European Sleeper die met nachttreinen van Brussel via Amsterdam naar Berlijn, Dresden en Praag wil gaan rijden. Nadat de startdatum een aantal keer is uitgesteld, rijdt de eerste zogenaamde Good Night Train op 25 mei 2023. In eerste instantie rijden de treinen driemaal per week vanuit Brussel via Amsterdam naar Berlijn. Vanaf 25 maart 2024 rijden de treinen door naar Praag.

Sinds enkele jaren beleeft het langeafstandsvervoer per trein een opmerkelijke revival. Zo keert in mei 2021 met de Nightjet van NS en ÖBB na bijna vijf jaar een dagelijkse slaaptrein terug op het Nederlandse spoor. Diezelfde periode maken de Nederlandse bedrijven Flywise Travel, European Sleeper en het Belgische Moonlight Express hun plannen bekend voor frequent rijdende nachttreinen vanuit de Lage Landen naar verschillende Europese bestemmingen.

Flywise start in oktober dat jaar in samenwerking met Train Charter Services onder de naam Green City Trip met een regelmatig rijdende nachttrein naar diverse Europese steden. European Sleeper en het Belgische Moonlight Express maken enkele maanden eerder bekend samen verder te gaan en vanaf april 2022 drie keer per week onder de naam European Sleeper een doorgaande slaaptrein van Brussel via Rotterdam en Amsterdam naar Berlijn, Dresden en Praag te laten rijden. De onderneming wil het aanbod de daaropvolgende jaren met verschillende Europese bestemmingen uitbreiden.

Eerst naar Berlijn

In de loop van 2022 verschuift European Sleeper de startdatum van de eerste slaaptrein een aantal keer. Intussen wordt via crowdfunding wel het benodigde geld voor de opzet van de treindienst binnengehaald. Op 27 december 2022 maakt ES bekend dat hun eerste slaaptrein op 25 mei 2023 gaat rijden.

De zogenaamde Good Night Train vertrekt die avond vanuit Berlijn naar Amsterdam en Brussel. De daaropvolgende dag vertrekt de trein vanuit de Belgische hoofdstad via dezelfde route weer naar Berlijn. De treinen rijden in eerste instantie drie keer per week. Begin december is al bekend gemaakt dat de treinen door capaciteitsproblemen op het Duitse spoor tussen Dresden en Bad Schandau in ieder geval heel 2023 niet tussen Berlijn en Praag gaan rijden.

European Sleeper maakt in eerste instantie gebruik van gehuurde rijtuigen. De komende jaren wil de vervoerder echter investeren in een eigen materieelpark van ongeveer dertig nieuwe of gereviseerde rijtuigen. Deze rijtuigen moeten in 2025-2026 op de baan verschijnen. ES heeft geen eigen locomotieven, maar huurt Train Charter Services in voor het rijden van de treinen. Vanwege de toelating in België en het voorkomen van locomotiefwissels, maakt de vervoerder voor de treinen van ES doorgaans gebruik van een TRAXX-locomotief van de Belgische goederenvervoerder Lineas.

En door naar Praag

Vanaf 25 maart 2024 rijdt European Sleeper door naar Praag. De treinen blijven op maandag-, woensdag- en vrijdagavond vanuit Brussel vertrekken. Na Berlijn stopt de slaaptrein ook in Dresden en Bad Schandau in het nationaal park Saksisch Zwitserland. In Tsjechië stoppen de treinen in Decin en Usti nad Labem en hoofdstad Praag. Op dinsdag, donderdag en zaterdag vertrekken de treinen weer uit Praag.

Terwijl de gewenste verbinding tussen Brussel, Amsterdam en Praag na lang wachten van start gaat, richt European Sleeper zich alweer enige tijd op andere Europese bestemmingen. Zo wil de vervoerder vanaf 2025 vanuit Amsterdam via Brussel naar Barcelona gaan rijden. Deze verbinding is door de Europese Commissie geselecteerd als een van de tien pilotprojecten voor het verbeteren van internationaal treinverkeer. ES verwacht hierbij ondersteuning te krijgen bij het realiseren van de dienstregeling en de financiering van eigen rijtuigen.

European Sleeper is een fusie tussen het Belgische Moonlight Express en de Nederlandse start-up European Sleeper. Beide bedrijven zijn opgericht met als doel het opstarten van nieuwe langeafstandsverbindingen vanuit Nederland en België naar diverse Europese bestemmingen. Omdat de geplande routes grotendeels overeenkomen, besluiten beide bedrijven medio 2021 als één nachttreinspecialist verder te gaan. Door aandelen te verkopen haalt European Sleeper eind mei 2021 binnen een kwartier een startkapitaal van €500.000 op. In de zomers van 2022 en 2023 volgen opnieuw investeringsrondes waarbij inmiddels 4,5 miljoen euro is binnengehaald. ES investeert onder andere in het materieel, personeel en dienstverlening. Vanwege de grote belangstelling biedt ES particuliere investeerders vanaf december 2023 opnieuw een kans om aan boord te stappen van het bedrijf.

Meer informatie op de website van European Sleeper

Train Charter Services werkt onder andere bij het rijden van de treinen voor European Sleeper samen met het Belgische Lineas. Om de samenwerking kracht bij te zetten, verschijnt Traxx 186 291 op 22 maart 2024 in een uitvoering gebaseerd op de beide huisstijlen van de vervoerders op de baan. Die dag is de loc direct voor de European Sleeper naar Berlijn ingezet. De loc rijdt op 25 maart ook de eerste rit naar Praag.

Meer over de 186 291 op de Facebookpagina van TCS.

Trein 453, vertrekt op maandag, woensdag en vrijdag Trein 452, vertrekt op dinsdag, donderdag en zondag
Brussel Zuid 19:22 Praha hl.n 18:04
Antwerpen Centraal 20:01 Praha Holesovice 18:14
Roosendaal 20:44 Usti nad Labem hl.n. 19:21
Rotterdam Centraal 21:22 Decin hl.n. 19:39
Den Haag HS 21:42 Bad Schandau 19:59
Schiphol Airport
22:11
Dresden Hbf 20:30  
Amsterdam Centraal 22:34 Dresden Neustadt 20:37
Amersfoort Centraal 23:12 Berlin Ostbahnhof 22:45
Deventer 23:52 Berlin Hbf 22:56
Bad Bentheim 01:10 Bad Bentheim
04:00
Berlin Hbf 06:18 Deventer 05:09
 
Berlin Ostbahnhof
06:27
Amersfoort Centraal
05:46
 
Dresden Neustadt
08:20
Amsterdam Centraal 06:26
 
Dresden Hbf
08:29
Rotterdam Centraal 07:27
 
Bad Schandau
08:56
Roosendaal 08:12
 
Decin hl.n.
09:18
Antwerpen Centraal 08:43  
Usti nad Labem hl.n.
09:37
Brussel Zuid 09:27  
Praha Holesovice
10:45
 
Praha hl.n
10:56
* de trein stopt richting België niet op Schiphol en niet in Den Haag
European Sleeper in VPRO Tegenlicht: Europa spoort niet

De trein is de perfecte metafoor voor het Europa van vandaag: het spoort niet helemaal. De grenzen zijn opgeheven, het netwerk ligt er en toch blijkt het vaak een absurde onderneming om met de trein Europa te doorkruisen. In Europa spoort niet stapt Tegenlicht op de trein met verschillende trein-dromers en -doeners die het systeem willen veranderen. In het programma onder andere Elmer van Buuren die ondanks technische uitdagingen de European Sleeper lanceert. In zijn onderneming merkte hij telkens weer hoe moeilijk het was om als kleine onderneming een nieuwe trein op het spoor te zetten. Hij werd vaak voor gek verklaard omdat hij het tòch probeerde, maar hij had succes: die European Sleeper kwam er.

Bekijk de uitzending van 3 maart 2024 op vpro.nl

Update: begin april wordt bekend dat European Sleeper in Frankrijk op een aantal vlakken overeenstemming zoekt met de plaatselijke infrabeheerder. SNCF Réseau is gewend om op voorhand elke nacht een groot aantal verbindingen te sluiten voor eventuele werkzaamheden. Het ligt dan echter nog niet vast of en wanneer deze werkzaamheden daadwerkelijk plaatsvinden. De treinen van ES moeten hierdoor veel vaker dan nodig een alternatieve omreisroute volgen. Dit zorgt voor urenlange vertragingen. De vervoerder is hierover met SNCF Réseau in gesprek. De slaaptrein naar Barcelona kan hierdoor later van start gaan. Lees en beluister meer over dit onderwerp op bnr.nl

Op de foto boven dit artikel: Hoewel European Sleeper de treinen ondanks de afstand zoveel mogelijk volgens dienstregeling laat rijden, gaat het ook weleens mis. Zo zorgen verschillende omstandigheden ervoor dat de trein vanuit Berlijn op 8 januari 2024 met vervangende E-loc 1837 van RFO met ruim acht uur vertraging op klaarlichte dag door Deventer rijdt.