Met het overnemen van de Limburgse stroptreindiensten wil Arriva tussen Liège, Maastricht, Heerlen en Aachen ook een doorgaande sneltreindienst gaan rijden. Door tegenwerking vanuit België gaat de geplande Drielandentrein begin 2019 alleen tussen Maastricht en Aachen rijden. Eind 2023 gaat de echte Drielandentrein van start.

Met de overname van de concessie van de Limburgse stoptreindiensten, eind 2016, wil Arriva ook met een zogenaamde Drielandentrein tussen Aachen, Heerlen, Maastricht en Liège gaan rijden. Ondanks dat het traject tussen Maastricht en Liège niet onder de concessie valt, zijn NS en NMBS bereid om plaats te maken voor de nieuwe treindienst. De Belgische spoorbeheerder Infrabel eist dat het materieel van Arriva voor de start van de treindienst over een European Rail Traffic Management System (ERTMS) moet beschikken. Arriva heeft de treinstellen voor de nieuwe concessie echter zonder bijpassend beveiligingssysteem aangeschaft. Eind januari 2019 gaat dan ook alleen de rechtstreekse sneltreindienst tussen Maastricht, Heerlen en Aachen van start. Omdat het traject tussen Heerlen en Herzogenrath enkelsporig is, rijdt de ‘tweelandentrein’ vooralsnog eenmaal per uur. De NMBS blijft de uurdienst tussen Maastricht en Liège uitvoeren.

Intussen wordt door de verschillende verantwoordelijke partijen onderhandeld over de verdere uitvoering van de Drielandentrein. Al in 2020 maakt Arriva bekend dat Stadler de acht multicourtante FLIRT-treinstellen van het European Train Control System (ETCS) GUARDIA gaat voorzien. De 550 en 555 maken, als eerste Arriva-treinstellen met ETCS, vanaf het voorjaar van 2022 proefritten op verschillende baanvakken, waaronder de Hanzelijn en tussen Amsterdam en Utrecht. Later volgen de toelatingsritten tussen Maastricht en Liège. Aan de andere kant van het traject wordt in de eerste helft van 2022 het baanvak Heerlen – Landgraaf van een tweede spoor voorzien om een halfuursdienst tussen Heerlen en Aachen mogelijk te maken.

Vijf jaar later dan gepland, moet bij het ingaan van de nieuwe dienstregeling 2024 in december 2023 elk half uur een echte Drielandentrein tussen Liège, Maastricht, Heerlen en Aachen gaan rijden. Net als de Duitse stations Herzogenrath, Aachen Hbf en Aachen West, krijgen ook de Belgische stations Visé, Bressoux en Liège-Guillemins OV-chipkaartpalen. Hierdoor zijn Nederlandse tarieven en abonnementen voor het eerst ook in een klein deel van België geldig.

Arriva bestelt voor de Drielandentrein acht tricourante driewagenstellen van het type FLIRT 3. De stellen kunnen onder zowel de Belgische, Duitse als Nederlandse bovenleidingsspanning rijden. Ze verschillen niet alleen technisch van de tweedelige binnenlandse stellen voor de Limburgse concessie, maar krijgen ook slechts één in plaats van twee paar deuren per rijtuig. Alle Limburgse treinstellen zijn overwegend donkerblauw met lichtblauwe deuren. Achter de witte cabines van de driedelige stellen ontbreekt echter de rode leeuw van de Limburgse vlag. In eerste instantie rijden de stellen alleen tussen Maastricht en Aachen. Vanaf het najaar van 2020 zet Arriva de twee- en driewagenstellen ook gecombineerd in de binnenlandse dienst in. In 2022 bouwt Stadler Rail bij de stellen ETCS-GUARDIA in, zodat de stellen ook in België kunnen worden toegelaten.

Arriva FLIRT 550 rijdt op 25 augustus 2019 als tweelandentrein RE 18 naar Aachen Hbf door Kohlscheid.

Op de foto boven dit artikel: Terwijl Arriva inmiddels over voldoende FLIRT-treinstellen voor de Drielandentrein beschikt, blijft de NMBS de dienst naar België vooralsnog met Belgisch materieel rijden. Op de foto vertrekt links FLIRT-treinstel 452 als stoptrein uit Heerlen naar Maastricht Randwyck. Rechts staat NMBS-treinstel 350 klaar voor vertrek naar Liège Guillemins. Maastricht, 5 september 2021.